• First published in 2004 as Bartholomew’s Notes on Religion (BNOR).

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French Pentecostal Woes: Who’s to Blame?

Sticking with Agape, news from France:

A 300-member evangelical church in France may be evicted from its building thanks to pressure from the growing Muslim population in the area. The lease on the church’s current building expires today (Nov. 30).

The church is the Temple de Paris, an offshoot of the neo-Pentecostal Kensington Temple in London and based in Bagnolet, a suburb of Paris. According to the report:

Christine Thabot, the wife of the church’s pastor, says the church has been working for the past few months to obtain the proper permits to purchase the building. But then a local Muslim cleric demanded a permit for a mosque.

The Muslim cleric made the obvious point that if a church could have a permit, so should a mosque. The council responded by deciding instead to rescind the church’s permit, a decision which was overturned on appeal

…but then the Muslims threatened the owner of the building. She claims the Muslim group pressured the owner, telling him he should kick the church out of the facility after their November 30, 2005, lease expires, “otherwise we’ll make life miserable for you.”

This is rather curious, and contradicts French media reports on the subject. The burgeoning of various religious groups in Bagnolet has been noted for a while. A year ago, left-wing newspaper Liberation (scroll down) reported that:

En quelques mois, cinq lieux de culte ont élu domicile au pied des immeubles: un temple protestant, deux églises évangéliques, une salle de prière musulmane et une église chinoise d’obédience chrétienne. Tout ceci au nez et à la barbe de la municipalité et des copropriétaires, qui doivent normalement avaliser tout changement d’affectation des locaux qui servaient jusque-là d’entrepôts. «On a été mis devant le fait accompli», dit Philippe Desseroir, représentant des copropriétaires.

In other words, religious groups are allegedly getting leases on buildings and opening up places of worship without telling the owners, such as Philippe Desseroir, what they have in mind. Add to this, traditional French paranoia about “sectes”:

«On se demande si tout ça ne relève pas d’une démarche réfléchie. Nous sommes dans un quartier défavorisé, et des lieux de culte peuvent prospérer ici sur la détresse des gens», affirme [deputy mayor] Didier Idjadi…«On craint un repli des gens sur leur communauté par religion interposée. Tout ceci est porteur de conflits à long terme», estime Michel Boghossian, copropriétaire.

Deputy mayor Didier Idjadi believes that such groups take advantage of social deprivation, while building co-owner Michel Boghossian thinks newly-introduced religions create conflict (is he a sociologist on the side, or something?). An article in Archives de Réforme adds a quote from another deputy mayor, Pierre Mathon, who complains that Temple de Paris pastor David Thabon “mélange la religion et le business, à l’américaine”. When the Temple won its appeal in May, the AFP quoted Idjadi as saying that:

“…la présence du Temple de Paris est toujours illégale”, a estimé Didier Idjadi, maire-adjoint (Vert) de Bagnolet.

Selon lui, l’avocat de la copropriété devrait prochainement ouvrir une nouvelle procédure qui pourrait prendre fin “d’ici cinq à six mois.”

“La copropriété va également demander au propriétaire de ne pas renouveler le bail du Temple de Paris qui doit prochainement prendre fin”, a ajouté M.Idjadi.

So, the deputy mayor of the town, Didier Idjadi, believes the church to be illegal, and he said that the owners of the building would not renew the lease. Thus the “pressure” appears to be coming from the local authorities, not the Muslims. Just before this result, Archives de Réforme quotes Temple pastor David Thabot, who tells us that when he arrived in the suburb in 2003:

…« Nous avons été bénis, avec le propriétaire, les copropriétaires et la mairie. En attendant l’assemblée générale de juin 2003, nous avons commencé à faire des travaux – peinture, cloisons internes. » Premier « hic » : l’assemblée générale leur octroie un « changement de destination » pour « une salle de conférences » et non pour un lieu de culte. Résultat : le permis de construire leur est refusé par le service de l’urbanisme de la mairie.

According to Thabot, city authorities were initially helpful, but refused to allow him to change the venue into a place of worship.

Archives de Réforme also notes the legal battle of a local mosque, which had just won temporary victory. Abdel Kader is quoted as saying that:

« Nous avons gagné le procès qui nous a été fait et nous espérons la même chose pour nos frères du Temple de Paris »

Kader calls the Pentecostals “our brothers” and hopes they are similarly successful. What’s more, a short article by Biro, the church’s lawyer, claims that relations between the Pentecostals and the Muslims were good:

Temple de Paris entretient de bonnes relations avec le voisinage mais aussi avec les différentes communautés religieuses représentées localement, dont une mosquée.

Marianne-en-ligne has a bit more information about the mosque:

L’association L’Olivier de la paix (propriétaire de son local), par exemple, n’a pas seulement ouvert une mosquée, mais aussi une école coranique. De quoi inquiéter les habitants de la Noue, lorsqu’on apprend que l’un des dirigeants de l’association serait un imam membre du Mouvement Ennahda, groupe politique musulman intégriste interdit dans son pays d’origine, la Tunisie.

The writer is worried that the imam belongs to Ennahda (“Renaissance”), a Tunisian Islamist movement. Although banned in Tunisia, it considered to be relatively moderate and to be non-violent by groups such as Amnesty International.

There is actually a story here, which one would have thought Agape would have liked: aggressive French secularism once again shown up as anti-religious bigotry and paranoia. But after recent events, the idea of Muslims taking over Europe is a bigger bandwagon to jump on.

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